Theresa May: Female, but not feminist - PeaceWomen

Theresa May: Female, but not feminist - PeaceWomen

  New Conservative Party leader Theresa May leaves 10 Downing Street | Oli Scarff/ AFP via Getty  Theresa May:  Female, but not  feminist  Getting to...

197KB Sizes 0 Downloads 0 Views

  New Conservative Party leader Theresa May leaves 10 Downing Street | Oli Scarff/ AFP via Getty 

Theresa May:  Female, but not  feminist  Getting to the top is hard. But doing politics differently will be  the incoming PM’s real challenge.     ​ By ​ SOPHIE WALKER 

LONDON — Theresa May starts her new job as Britain’s prime minister from atop  piles of headlines ruminating the significance of her sex. For weeks, we have teetered  on the brink of having a really interesting debate about doing politics differently,  only to be drawn back to discuss her shoes and her lack of children. This is the reality  of being a woman in politics. But it does not have to be.  It really matters to have political representatives that look like you. For women to  see other women in positions of power is significant — no matter where on the  political spectrum you sit. But for a woman’s power to be truly consequential, she  must wield it with an understanding of how it will effect the lives of other women.  And it is important to remember that not all women leaders are feminists.  The Women’s Equality Party — the United Kingdom’s newest political party, which I  lead — exploded into life a year ago out of deep frustration at the glacial pace of  change. Old parties were hampered by competing priorities, and equality for women  had fallen off their to­do lists. We wanted to put it back there and make sure it did  not also fall off their value structures and their visions of society. Just as the Labour  Party all but erased the phrase “working­class” from its 1945 manifesto in order to  appeal to the whole nation — as a party for all people — so women’s equality has  been made into a political footnote, a women’s manifesto or low­grade ministerial  portfolios. Women’s equality has not survived the emergence of the catch­all party.  We have worked over the past year to put equality for women back at the top of the  political agenda by creating an electoral force to challenge other parties, who will  only bend if their share of the vote is threatened. Anyone doubting the impact a  small political party can have need only look at the Brexit referendum to see what  can be achieved. Our policies promote equal education, equal pay, an end to violence  against women, shared parenting and caregiving, and equal representation in  politics, business and the media. 

Let’s see May respond by building an economy  that services society, by building a budget that  reduces inequalities rather than increasing them.  None of those issues were considered by the other parties ahead of the referendum.  The impact of leaving the European Union on women was barely considered. The  post­Brexit continuation of maternity rights, part­time workers’ rights and  protection from sexual harassment at work? Not explored. The impact shifting  exchange rates could have on the cost of living for women — who are less likely to be  in work, more likely to have caring responsibilities, and more likely to be making  economic decisions about household expenditures? We brought this up, but we  didn’t hear anything back. What about the impact of trade tariffs on the public purse,  on the money we have for public services on which women disproportionately rely?  What will happen to funding for women’s organizations battling to support survivors  of domestic and sexual violence as that epidemic of violence swells? Silence.  May now has an opportunity to answer all these questions. Unfortunately, her track  record raises others as well. As home secretary, May introduced laws on coercive  control and demanded an inquiry into the treatment of domestic violence victims by  police. But she also presided over the indefinite detention of pregnant women at  Yarl’s Wood Immigration Removal Centre, where claims of sexual violence by guards  against inmates have gone unanswered. Also unanswered: the fact that the  government in which she has worked presided over a brutal austerity plan that has  hit women hardest. 

We have lacked real female political leadership  for so long that we have come to rely on tropes  and symbols to signal a position.  Let’s see May respond by building an economy that services society, by building a  budget that reduces inequalities rather than increasing them. Let’s see a female  prime minister invest in childcare as a motor of economic growth. What a feminist  revolution that would be! Let’s see an immigration system that has equality and  justice at its heart. Let’s see a prime minister who understands that when you lift the  barriers of inequality for women, you lift them for everyone else. Let’s see a prime  minister who responds to the rise of the Women’s Equality Party. Politics should not  be homogeneous, as it has been for so long presented, to the detriment of our  political system and the disenfranchisement of millions. It is about gender, class,  race and all of the areas where those experiences intersect.  This week, Labour’s Angela Eagle launched her leadership bid in front of a pink  Union Jack. But though she spoke about being a strong woman, she presented no  new policies upon which to build a strong campaign for women’s equality. Similarly,  Theresa May has been photographed wearing a t­shirt that says “This is what a  feminist looks like.” We have lacked real female political leadership for so long that  we have come to rely on tropes and symbols to signal a position.  These shortcuts aren’t enough. It’s time to put in the real, detailed, work. Our party  is rising to the challenge. Let the others do the same.  Sophie Walker is the leader of the U.K.’s Women’s Equality Party